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새로운 공룡 발견은 ‘우리가 알고 있다고 생각하는 모든 것’에 도전한다

이 기사는 원래 다음 페이지에 게재되었습니다. 하이 컨트리 뉴스.

“이것들은 올바른 종류의 암석이 아닙니다.” Tony Fiorillo가 알래스카의 유콘 강을 따라 있는 들쭉날쭉한 분홍색과 검은색 돌을 가리키며 말했습니다. 16일간의 탐험 중 14일째 되는 날, 피오릴로에 태양이 내리쬐었습니다. 고생물학자이자 뉴멕시코 자연사 과학 박물관의 전무이사인 Fiorillo는 넓고 미사질이지만 반짝이는 유콘 강 옆에서 자신이 서 있는 암석보다 두 배나 오래된 암석을 찾고 있었습니다. 그가 찾으려는 암석은 공룡이 알래스카의 이 지역을 많이 돌아다녔던 백악기 시대의 암석이었습니다.

피오릴로(Fiorillo)와 같은 고생물학자들은 오랫동안 이 지역에 화석 증거가 풍부할 것이라고 의심해 왔지만, 팀이 이 지역을 철저하게 조사하기 위해 나선 것은 이번이 처음이었습니다. Fiorillo와 그의 두 동료인 지질학자 Paul McCarthy와 고생물학자 Yoshitsugu Kobayashi는 지난 2주 동안 수많은 사진을 찍고 끝없는 관찰 내용을 현장 노트에 기록했습니다. 며칠 전, 그들은 버드나무나 마도요 크기만큼 새가 남긴 수십 개의 발자국이 드러나 있는 거실 탁자 크기의 바위 표면을 우연히 발견했습니다. 한 시간 안에 그들은 15개의 다른 블록을 발견했습니다.

탐험대는 선사 시대 극북 지역에 대해 거의 알려진 바가 없는 것을 발전시키기 위해 출발했습니다. 16일에 걸쳐 팀은 “올바른 종류의 암석”을 찾기 위해 100마일이 넘는 강을 여행했습니다. 사암, 혈암, 실트암은 케이크처럼 층층이 쌓여 강의 급류 위로 솟아오른 절벽에 노출되어 있습니다. 알래스카의 지질 지도와 거의 40년 전 이 지역의 퇴적지질학 조사에 대해 발표된 학술 논문으로 무장한 연구팀은 공룡이 한때 알래스카의 이 지역을 돌아다니며 풍부하게 돌아다녔다는 증거를 찾고자 했습니다. “알래스카에서 공룡을 찾는 것은 우리가 공룡에 대해 알고 있다고 생각하는 모든 것에 도전합니다”라고 Fiorillo는 말했습니다. “그들은 따뜻한 기후에 늪지대에 사는 생물로 묘사됩니다. 우리가 생각하는 것보다 그들이 훨씬 더 적응력이 있었던 것은 분명합니다.”

약 1억년 전, 지구상에서 알래스카의 위치는 지금과 크게 다르지 않았지만 상당히 따뜻했습니다. 오늘날의 포틀랜드, 오리건 또는 남쪽으로 수천 마일 떨어진 시애틀의 기후와 유사했습니다. 알래스카 대학교 페어뱅크스의 지질학자인 매카시(McCarthy)는 노출된 수백 미터의 퇴적물을 측정한 그의 연구를 바탕으로 공룡의 서식지인 풍경이 어떤지 알아낼 수 있다고 말했습니다. 그것은 오늘날의 유콘 강의 풍경과 유사했을 수 있습니다. 삼각주 시스템에는 꼬인 수로, 늪, 연못, 울창한 숲이 많이 있습니다. “정량적으로 강수량이 얼마나 되었는지는 알 수 없습니다. 하지만 암석에는 주변에 물이 많이 있었다는 단서가 충분합니다.”라고 그는 말했습니다.

많은 암석에는 침엽수에서 나온 거대한 화석 잎과 원뿔이 들어 있었습니다. 한 곳에서는 거대한 석화 통나무가 강둑을 따라 늘어서 있었습니다. 일본 홋카이도 대학의 고생물학 교수인 고바야시는 계절에 맞지 않는 뜨거운 태양 아래서 삽을 사용하여 강둑의 미사질 모래와 자갈을 파냈습니다. “저는 나무 사람이 아닙니다. 나는 공룡 사람이다”라고 농담했다. 공룡 뼈 전문가인 고바야시(Kobayashi)는 이러한 발견이 이곳에 살았던 공룡 종과 그들이 먹었을 수 있는 식물의 종류에 대한 질문에 답하는 데 도움이 될 수 있다고 말했습니다. “아마 울창한 숲이었을 겁니다.” 그는 강둑에서 튀어나온 적어도 네 개의 다른 커다란 석화 통나무를 가리키며 말했습니다. 결국 고바야시의 삽은 약 3피트 x 3피트 길이의 석화된 나무를 드러냈고, 그 고리는 명확하게 정의되어 있었습니다. 팀은 고대 식물을 전문으로 하는 동료, 즉 고생물학자가 이 식물과 다른 화석 종을 식별할 수 있기를 바라면서 샘플을 채취했습니다.

Fiorillo는 유콘의 이 구역에 대한 세부 사항이 전 세계의 공룡에 대한 이해를 더해준다고 말했습니다. “알래스카는 일하기 가장 중요한 곳 중 하나라는 것이 우리의 의견입니다.”라고 그는 말했습니다. “백악기 뉴멕시코에 살았던 공룡을 제외한 모든 공룡이 아시아에서 베링 육교를 통해 왔기 때문입니다. 따라서 알래스카에서 무슨 일이 일어나고 있는지 안다면 실제로 두 개의 주요 대륙인 아시아와 북미의 공룡 동물군과 상호 작용에 대해 많이 아는 것입니다.”

이번 탐험이 있기 전까지 과학자들은 유콘 강을 자세히 관찰한 적이 없었습니다. McCarthy는 “여기서 퇴적학과 고생물학을 체계적으로 살펴본 것은 이번이 처음입니다.”라고 말했습니다. 1980년대 이 지역의 지질학적 조사를 바탕으로 과학자들은 공룡 발자국이 이 지역에서 발견될 가능성이 있다는 것을 알았습니다. 10년 전, 한 연구팀이 유콘 강 중간 부분을 따라 공룡 발자국을 발견했다고 보고하고 말 그대로 엄청난 양의 암석을 가지고 페어뱅크스에 있는 알래스카 대학으로 돌아왔습니다. 그들이 수집한 수십 개의 보존된 공룡 발자국은 현재 UAF의 북부 박물관에 보관되어 있습니다. 이 발견은 많은 언론의 주목을 받았지만 그 팀은 그 지역으로 돌아오지 않았으며 그 결과도 발표되지 않았습니다.

탐험 중에 McCarthy, Fiorillo 및 Kobayashi는 이러한 발견을 바탕으로 했습니다. 대략 130마일이 넘는 강에서 탐사대는 공룡, 고대 조류 종, 심지어 물고기까지 9천만년에서 1억년 전에 이곳에 살았다는 흔적을 남긴 90개 이상의 유적지를 발견했습니다. 어떤 곳에서는 이 생물의 유령이 과학자들에게 곧장 걸어오는 것처럼 보였습니다. “나는 그것이 사탕 가게에 가는 것과 같다고 계속 말해요. 누군가 문을 열었고 여기 있습니다.”라고 Fiorillo는 말했습니다. 한 곳에서는 테이블 크기의 거대한 사암 블록이 강둑 위에 아무렇게나 놓여 있었습니다. 그 발자국에는 세 개의 큰 발자국이 있었는데, 그중 하나는 마그노아비페스두루미처럼 생긴 거대한 새와 두 발로 걷는 초식 공룡인 성체 조각류와 어린 조각류가 만든 다른 두 마리. 다른 트랙은 침식된 절벽의 바닥과 위의 벽에서 떨어지는 부서진 바위에 놓여 있습니다. 네 개의 발가락을 가진 갑옷을 입은 안킬로사우루스가 남긴 한 개의 지문은 강의 만조점에서 12피트 이상 떨어진 회색 미사암층에 걸려 있었습니다.

유콘의 이 지역은 특히 알래스카의 다른 지역에 비해 트랙이 풍부합니다. 팀은 하루 평균 약 6개의 발자국을 발견했으며, 현장 작업 마지막 날에는 10개를 발견했습니다. 거의 25년 동안 알래스카에서 공룡의 흔적을 찾아 헤매던 피오릴로(Fiorillo)는 더 동쪽에 있는 유콘(Yukon) 지역에 있다고 말했습니다. –찰리 리버스 국립보호구역(Charley Rivers National Preserve)에서 그는 6년 동안 현장에서 단 두 개의 발자국만 발견했습니다. 여기 북서쪽에 있는 Kaukpowruk 강에서 70개의 트랙을 녹음하는 데 세 시즌이 걸렸습니다. 그리고 Wrangell–St.에서 10일 동안 일했습니다. Elias National Park and Preserve에서는 단 두 개의 트랙만 나타났습니다.

날이 점점 맑아지고 맑은 하늘이 천둥번개를 치더니 다시 산불 연기로 자욱한 대기로 바뀌면서 모든 사람의 마음에는 한 가지 질문이 남았습니다. 뼈는 어디에 있습니까? 일본, 우즈베키스탄, 몽골에서 화석을 발견한 고바야시는 뼈는 발견하기 어려울 수 있으며 보존된 암석에 따라 모양이 다르다고 말했습니다. “눈으로 직접 알아야 합니다.” 그는 말했다.

이번 여행에서는 뼈는 나타나지 않았지만 공룡 피부 같은 인상은 나타났다. 울퉁불퉁하고 비늘 모양의 흔적은 소프트볼 크기의 암석에 보존되었으며 연구자들은 오래 전에 어떤 공룡이 이 먼 북쪽에 살았는지뿐만 아니라 그들이 선호하는 서식지의 종류와 어떻게 살았는지 식별하는 데 도움이 될 수 있는 또 다른 빵 부스러기를 발견하고 매우 기뻤습니다. 상호 작용했습니다. 전체적으로, 팀은 아직 확인되지 않은 최소 6종의 고대 종에 대한 메모와 다른 2종에 대한 질문을 가지고 유콘을 떠났습니다. 뼈의 경우, 팀은 뼈가 모습을 드러내는 것은 시간 문제일 뿐이라고 믿고 있으며 세 명의 과학자는 곧 다시 돌아와 또 다른 모습을 보기를 희망합니다.